用于测试的组装

12月2日星期三上午8:30左右,这群人开始在壁球场集合。

在壁球场的北端有一个高出地面约十英尺的阳台。费米、津恩、安德森和康普顿在阳台东端围坐在乐器周围。其余的观察员挤在小阳台上。r·g·诺布尔斯,一位在这个堆里工作的年轻科学家,是这样说的:“控制柜被‘大轮子’包围着;“小轮子”不得不靠边站。”

阳台下的壁球场上,站着乔治·韦尔,他的职责是操纵最后的操纵杆。堆里有三组控制棒。其中一套是自动的,可以从阳台上控制。另一个是应急安全棒。在其中一根杆子上系着一根穿过木桩的绳子,绳子的另一端很重。杆子从桩中抽出,用另一根绳子系在阳台上。希尔伯里准备用斧头把绳子砍断以防意外发生,或者自动安全杆失效。第三根由Weil操作的杆子,实际上是用来控制反应直到撤回适当的距离。

由于这次演示是全新的,与以往任何演示都不同,因此完全不依赖于机械操作的控制棒。因此,一个由哈罗德·利希滕伯格、w·尼尔和a·c·格雷夫斯组成的“液体控制队”站在一堆上面的平台上。他们准备用镉盐溶液淹没这堆东西,以防控制棒出现机械故障。

每一组都排练了自己的实验部分。

9点45分,费米命令收回电动控制杆。操纵飞机的人按下开关,把飞机拉了回去。一台小发动机发出呜呜声。所有的眼睛都注视着指示杆位置的灯光。

但是,阳台上的那群人很快转向柜台,在铀棒取出后,柜台的咔哒声越来越响。这些计数器的指示器就像一个时钟的表面,带有“指针”来表示中子钟。旁边放着一台记录仪,颤动着的笔记录着反应堆里中子的活动情况。

芝加哥堆的绘画

10点刚过,费米就下令把叫做“Zip”的应急杆拉出来绑好。

“退出,”费米说。津恩伸手拉开“拉链”,把它系在阳台栏杆上。韦尔站在“游标”控制杆旁,上面标记着显示堆内剩余的英尺和英寸数。

10点37分,费米目不转睛地盯着仪器,平静地说:

“把它拉到十三英尺的地方,乔治。”计数器咔哒咔哒响得更快了。绘图笔向上移动。所有的仪器都进行了研究,并进行了计算。

“不是这样的,”费米说。“轨迹会到达这个点,然后变平。”他在图表上指出一个点。几分钟后,笔到达了指定的点,并且没有超过这个点。七分钟后,费米命令把杆子再移出一英尺。

计数器再次加快了点击速度,图形笔逐渐向上移动。但是咔哒声是不规则的。很快它就变平了,笔的细线也变平了。这堆东西还不能自我支撑。

十一点的时候,钓竿又长了六英寸;结果是一样的:增长率上升,然后趋于平稳。

15分钟后,钓竿被进一步收回,11点25分再次移动。每次计数器加速,笔就会上升几个点。费米正确地预测了指标的每一个运动。他知道时间快到了。他想再检查一遍。自动控制棒在自动功能运行之前就被重新插入。图表直线下降,计数器突然变慢。

11:35,自动安全杆被收回并设置。调整控制棒,拉开“拉链”。计数器上升了,咔哒咔哒,越来越快。那是一列快车驶过铁轨的咔哒声。绘图笔开始攀升。这一小群人紧张地看着,等待着,被那根正在往上爬的针迷住了。

Whrrrump !就像被一声雷打一样,咒语被打破了。每个人都愣住了——然后当他意识到自动杆已经击中了家时,松了一口气。抽油杆自动操作的安全点设置得过低。

“我饿了,”费米说。“我们去吃午饭吧。”


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